AGENCIAS

Vivir una pandemia mundial nos hizo expandir nuestro vocabulario. Ahora entendemos términos como distanciamiento social y rastreo de contactos. Pero justo cuando pensábamos que teníamos un control de la terminología, nos enfrentamos a otro conjunto de nuevas palabras: mutación, variante y cepa.

El material genético del SARS-CoV-2 se llama ácido ribonucleico (ARN). Para replicarse y, por lo tanto, establecer la infección, el ARN del SARS-CoV-2 debe secuestrar una célula huésped y utilizar la maquinaria de la célula para duplicarse.

Los ‘errores’ ocurren a menudo durante el proceso de duplicación del ARN viral. Esto da como resultado virus que son similares pero no copias exactas del virus original. Estos ‘errores’ en el ARN viral se denominan mutaciones y los virus con estas mutaciones se denominan variantes. Las variantes pueden diferir por una sola o muchas mutaciones.

Una variante se denomina cepa cuando muestra propiedades físicas distintas. En pocas palabras, una cepa es una variante que se construye de manera diferente y, por lo tanto, se comporta de manera diferente a su virus ‘padre’. Estas diferencias de comportamiento pueden ser sutiles u obvias si la variante se une a un receptor celular diferente, o más fuertemente, o se replica más rápidamente.

Esencialmente, todas las cepas son variantes, pero no todas las variantes son cepas.

Tres de las variantes de SARS-CoV-2 más comunes son lo que hemos llegado a conocer como la variante del Reino Unido (B.1.1.7), la variante sudafricana (B.1.351) y la variante brasileña (P.1). Cada uno contiene varias mutaciones diferentes.

Veamos la variante del Reino Unido como ejemplo. Esta variante tiene una gran cantidad de mutaciones que ayudan al virus en su esfuerzo por invadir las células humanas.

Se cree que el aumento de la transmisión de la variante del Reino Unido está asociado con una mutación llamada N501Y, que permite que el SARS-CoV-2 se una más fácilmente al receptor humano ACE2, el punto de entrada del virus a una amplia gama de seres humanos.

Esta variante está ahora muy extendida en más de 70 países y recientemente se ha detectado en Australia, y aunque comúnmente la llamamos la “variante del Reino Unido” (que lo es), también es una cepa porque muestra comportamientos diferentes a la cepa parental.

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